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Del almacén a estrella de Nintendo: el ‘gamer’ que llegó a ser tan famoso como MacGyver

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¿A quién no le gustaría llegar al trabajo, encender una videoconsola y pasar parte de la jornada laboral haciendo que el fontanero bigotudo más famoso del mundo dé saltos a diestro y siniestro? Un apasionado de los videojuegos no solo lo consiguió en los 80 sino que, además, su excelente labor opinando sobre ellos contribuyó a su ascenso meteórico en la compañía nipona que concibió al popular Mario.

Aquel entusiasta era Howard Phillips, uno de los primeros trabajadores de Nintendo of America. Su primer cometido era bastante modesto: se encargaba de transportar las máquinas ‘arcade’ de ‘Donkey Kong’, en las que el gorila ya se enfrentaba a Mario (Jumpman en aquel momento), desde el almacén a diferentes establecimientos de Estados Unidos y se ocupaba además de su mantenimiento.

Su entusiasmo por los videojuegos, por los que sentía verdadero fervor, hizo que se tomara aquel trabajo como una forma de conocer y analizar lo que realmente les gustaba a los jóvenes y primigenios ‘gamers’, una valiosa información que compartía después con la compañía.

Por aquel entonces, Hiroshi Yamauchi, el presidente de Nintendo, ansiaba que su videoconsola Famicom triunfara en Estados Unidos tras hacer lo propio en Japón. Sin embargo, el declive de Atari, que marcó la crisis de los videojuegos de 1983 en Estados Unidos, obstaculizó la tarea: el mercado había quedado muy tocado en la potencia norteamericana.

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Así que, para conseguir vender la que pasaría a ser conocida como NES (Nintendo Entertainment System), tuvieron que tirar de ingenio. La acompañaron de una pistola llamada Zapper y de un pequeño robot para evitar que fuera identificada como una videoconsola (término que evitaban hasta en la publicidad) en plena crisis del sector, e intentaron hacer una prueba de venta exclusivamente en Nueva York, pese a que todos pensaban que sería “un suicidio”.

Al almacén de la ciudad que nunca duerme mandaron a uno de los jugadores más habilidosos de la plantilla, el mencionado Howards Phillips. Habían conseguido que 500 minoristas se interesaran por la Nintendo, ya que la compañía les garantizó recomprarles las que no vendieran. Mientras los trabajadores de la firma mostraban el producto durante el día, Phillips y sus compañeros montaban los expositores por la noche.

«El hombre que se gana la vida jugando a videojuegos»

El esfuerzo acabó teniendo su recompensa, al menos para Phillips: se convirtió en el jefe de análisis de productos de Nintendo. Hasta el propio Minoru Arakawa, presidente de Nintendo of America y yerno de Yamauchi, le pidió consejo para escoger los videojuegos que debían lanzar al mercado estadounidense. La NES comenzó a ocupar las estanterías en tiendas de todo el país en 1986, colocándose justo al lado de un tierno osito de peluche robótico que triunfaba en aquella época, Teddy Ruxpin.

Nintendo se percató en ese momento de que el bueno de Phillips podía contribuir decisivamente al éxito de la NES, así que lo convirtió en el portavoz de la firma. Su aspecto juvenil y su agradable sonrisa gustaban al público. Además, el hecho de ser pelirrojo y lucir siempre pajarita ayudaban a que se le reconociera fácilmente.

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La compañía comenzó a presentarle como “el hombre que se gana la vida jugando a videojuegos” e incluso le pusieron el apodo de Game Master. “La gente veía los anuncios de Nintendo pero queríamos permitir que supieran por qué jugar era guay y divertido. Ese era mi trabajo”, ha explicado el propio Phillips años después.

Además, el sonriente pelirrojo se convirtió en el protagonista de las giras publicitarias de la compañía, era el presidente del Club de Fans de Nintendo y escribía artículos en la desaparecida revista ‘Nintendo Fun Club News’. Durante las presentaciones, también tenía que lidiar con la prensa. Le preguntaron incluso por qué los videojuegos eran tan malos para los niños, a lo que él respondió con un escueto “no lo son”.

Phillips también acompañaba a Arakawa en las reuniones con los desarrolladores de videojuegos. El directivo le decía “juega a este juego y dime lo que piensas”. Le resultaba incómodo soltarles una crítica feroz cuando le desagradaba la experiencia, así que Phillips se limitaba a decir que no era divertido. Eso sí, dio su visto bueno a videojuegos tan famosos como ‘The Legend of Zelda’, de cuyo éxito Arakawa no estaba totalmente convencido en un primer momento por su complejidad.

Mientras tanto, Nintendo comenzó a vender NES como churros. En 1987, se habían vendido 6 millones, el doble que el año anterior. La cifra continuó aumentado vertiginosamente en los años sucesivos y 60 millones de NES acabaron invadiendo los hogares de todo el mundo.

El pelirrojo que todos los niños conocían

Por aquel entonces, Howard Phillips ya era toda una celebridad. “No era tan famoso como una estrella de cine, pero me reconocían por la calle al mismo nivel que a los protagonistas de series de televisión”, confesó años más tarde a Steven L. Kent, el autor del fascinante libro ‘La gran historia de los videojuegos’. “Es posible que estuviera a la par del protagonista de MacGyver”.

Aunque compararse con el hombre más manitas de la pequeña pantalla pueda parecer pretencioso, a Phillips no le faltaba razón. Según una encuesta de la época, un 59% de los niños de entre 9 y 11 años eran capaces de reconocerlo.

Phillips abandonó Nintendo en 1991, pero continuó sintiendo ese fervor casi religioso por los videojuegos. Hace unos años, en una entrevista realizada por su propio hijo, aseguraba que los videojuegos “nos dan una oportunidad para explorar el mundo” y que su tecnología permitiría incluso “alimentar a los pobres en África”.

“¿Por qué no intentamos hacer lo que no haríamos en la vida real pero sí haríamos en un juego? Esto nos permitirá mostrar cómo estamos haciendo las cosas en el mundo real”. Sin duda alguna, la devoción de Howard Phillips por las videoconsolas era mucho mayor que la de otros meros aficionados. Por eso Nintendo decidió que fuera su estrella.

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Con información de ‘La gran historia de los videojuegos’, ‘The Verge’, ‘El Confidencial’ y  ‘Vice’, ’Mental Floss’ Youtube. Las imágenes son propiedad de Kate Haskell (2) y  walknboston (3).

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